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‘top 10’ Investment Scams to Watch out for in 2004

1/14/2004

CONTACTO: Tami Torres
(850) 413-2842

TALLAHASSEE – Florida's Chief Financial Officer Tom Gallagher and Don Saxon, Director of the Office of Financial Regulation, today warned that investors will be challenged with increasingly complex and confusing investment frauds in 2004. Lo nuevo para la lista de este año de las 10 estafas principales que los investigadores tienen la posibilidad de ver son las prácticas de los fondos mutualistas, fraudes de inversión para adultos mayores, y estafas de anualidades variables.

"Our fight against fraud never stops because each year con artists discover new ways to cheat consumers out of their hard-earned savings," Gallagher said. "Education and awareness are an investor's best defense against fraud."

Investors lose billions of dollars annually to investment fraud, Gallagher said. "All securities regulators, whether local, state or federal, share the common goal of protecting investors," he said. "I urge state lawmakers to help us combat fraud by ensuring that regulators have sufficient resources to protect our citizens."

Don Saxon, securities regulator for Florida and a member of the North American Securities Administrators Association, pointed to a new interactive Fraud Center on the NASAA website (www.nasaa.org). The center features details of the Top 10 scams, schemes and scandals; tips on how to detect con artists and avoid becoming a victim; an investor "Bill of Rights;" instructions on how to file an investment-related complaint; and contact information for each state securities regulator.

"Don't let embarrassment or fear keep you from reporting Investment fraud or abuse," Gallagher said. "Con artists know that you might be hesitant to report that you have been victimized in financial schemes out of embarrassment or fear."

Contact the Department of Financial Services' toll-free Consumer Helpline (800) 342-2762 or visit the Department's web site at www.fldfs.com with any questions about investments.

Se adjunta una clasificación de estafas, planes y escándalos del 2004 en base a una encuesta de los reguladores de valores del estado realizada por la NASAA.


10 Primeras Estafas, Planes y Escándalos

1. PONZI SCHEMES. Named for swindler Charles Ponzi, who in the early 1900s took investors for $10 million by promising 40 percent returns, these schemes are a perennial favorite among con artists. La premisa es sencilla: prometen altas devoluciones a los inversionistas y utilizan dinero de nuevos inversionistas para pagar a inversionistas anteriores. Inevitablemente, los planes fracasan y los únicos que constantemente ganan dinero son los promotores que ponen el plan Ponzi en marcha. En el Sur de la Florida un individuo fue sentenciado a 60 meses de prisión federal seguidos por tres años en libertad condicional y se le ordenó pagar $27 millones en restitución por su participación en un plan Ponzi. El individuo se declaró culpable de conspirar para cometer fraude de valores de $3 millones de dólares al estafar a 000,36 inversionistas de la Florida. El estafador prometía a los inversionistas una devolución del 30 por ciento y falsamente decía que sus fondos tenían garantía y estaban asegurados.

2. SENIOR FRAUD. Volatile stock markets, low interest rates, rising health care costs, and increasing life expectancy have created a perfect storm for investment fraud against senior investors. Los reguladores de valores del estado dijeron que los inversionistas más viejos son cada vez más el blanco de las estafas que incluyen valores no registrados, pagarés, anualidades sobre donaciones, acuerdos de viáticos, y las estafas Ponzi, todos prometiendo devoluciones infladas.

In South Florida, two seniors invested in what were presented as high-yield mutual funds and "blue chip" stock, both bogus investments. Una adulta mayor, que sacó una hipoteca de $250,000 para invertir, perdió su casa y ahora está viviendo con su hija. Otro adulto mayor, que perdió $150,000 en la estafa, tuvo que hipotecar su casa, que poseía libre de deudas. Los dos adultos mayores están luchando para llegar a fin de mes.

3. PROMISSORY NOTES. A long-time member of the Top 10 list, these short-term debt instruments often are sold by independent insurance agents and issued by little known or non-existent companies promising high returns – upwards of 15 percent monthly – with little or no risk. Cuando las tasas de interés son bajas, los inversionistas por lo general se ven atraídos por las devoluciones altas y fijas que ofrecen los pagarés. Sin embargo, estos pagarés pueden convertirse en transmisores de fraude cuando un emisor del pagaré no tiene intención o capacidad de entregar alguna vez las devoluciones prometidas por el vendedor.

En el Suroeste de la Florida, una investigación de un fraude de valores de $7.5 millones que implicaba la venta de pagarés condujo a la detención de cuatro individuos. Fueron acusados de un total de 101 cargos de fraude de valores y venta de valores no registrados. Los investigadores creen que 175 inversionistas de la Florida han sido estafados.

4. UNSCRUPULOUS BROKERS. Despite the stock market's rebound in 2003, state securities regulators say they are still receiving a high level of complaints from investors of brokers cutting corners or resorting to outright fraud to fatten their wallets. "I give credit to the increasing numbers of investors who are giving their brokerage statements a closer look and asking the right questions about unexplained fees, unauthorized trades or other irregularities," Saxon said.

5. AFFINITY FRAUD. Con artists know that it is only human nature to trust people who are like themselves. Por eso los estafadores generalmente utilizan la identidad religiosa o étnica de sus víctimas para ganarse su confianza y luego robarles los ahorros de toda su vida. Ningún grupo parece ser inmune al fraude.

6. INSURANCE AGENTS AND OTHER UNLICENSED SECURITIES SELLERS. While most independent insurance agents are honest professionals, too many are lured by high commissions into selling fraudulent or high-risk investments, such as promissory notes, ATM and payphone investment contracts and viatical settlements. "Scam artists continue to entice independent insurance agents into selling investments they may know little about," Gallagher said. "Verify before you buy."

7. PRIME BANK SCHEMES. Another favorite of con artists is to promise investors triple-digit returns through access to the investment portfolios of the world's elite banks. La negativa publicidad que acompaña a estos planes ha hecho, en casos recientes, que los promotores eviten remitirse explícitamente a los bancos selectos. Now it is common to avoid the term altogether and underplay the role of banks by referring to these schemes as "risk-free guaranteed high yield instruments" or something equally deceptive.

8. INTERNET FRAUD. With the Internet becoming a common part of daily life for increasing numbers of people, it should be no surprise that con artists have made cyberspace a prime hunting ground for victims. El fraude por Internet se convirtió en un negocio en auge. El fraude por Internet se convirtió en un negocio en auge. Las cifras más recientes muestran que los defraudadores cibernéticos se llevaron $122 millones en 2002, según la Comisión Federal de Comercio.

"The Internet has turned from an information superhighway to a road of ruin for victims of cyber-fraud," Gallagher said. Gallagher also warned investors to ignore e-mail offers from individuals representing themselves as Nigerian or West African government or business officials in need of help to deposit large sums of money in overseas bank accounts. "Don't be dot.conned. If you get an e-mail pitching a deal that can't be beat, hit delete," he cautioned.

9. MUTUAL FUND BUSINESS PRACTICES. Although mutual funds play a tremendous role in the wealth and savings of our nation, ongoing scandals throughout the industry clearly demonstrate that some in the mutual fund industry are putting their own interests ahead of America's 95 million mutual fund shareholders. Los reguladores de valores del estado, SEC, NASD, y las compañías de fondos mutualistas han lanzado una serie de averiguaciones de prácticas comerciales de fondos mutuos. Hasta la fecha, más de doce fondos mutualistas están siendo investigados y varios empleados de fondos mutualistas se declararon culpables, fueron acusados o llegaron a un acuerdo con los reguladores del estado.

"These investigations demonstrate a fundamental unfairness and a betrayal of trust that hurts Main Street investors while creating special opportunities for certain privileged mutual fund shareholders and insiders," Saxon said. "We will continue to actively pursue inquiries into mutual fund improprieties and are committed to aggressively addressing mutual fund complaints raised by investors in our jurisdiction," he added.

10. VARIABLE ANNUITIES. Las ventas de anualidades variables aumentaron notablemente durante la década pasada. Como las ventas subieron, también subieron las quejas de los inversionistas. Los reguladores están preocupados porque a los inversionistas no se les habla sobre los altos costos de cancelación y los comisionistas de excesivas ventas a menudo ganan cuando pasan a los inversionistas a anualidades variables. Algunos inversionistas además son confundidos con las reclamaciones de devoluciones con garantía cuando las devoluciones de anualidades variables son en realidad vulnerables a la volatilidad del mercado de valores. Los beneficios de las anualidades variables - beneficios de seguro por fallecimiento con aplazamiento de impuestos, entre otros - vienen con condiciones y costos adicionales. Las altas comisiones son a menudo la fuerza motriz para las ventas de anualidades variables. A menudo ofrecidos a adultos mayores a través de seminarios de inversiones, los reguladores dicen que estos productos no son apropiados para muchos jubilados.

"Variable annuities make sense only for consumers willing to invest for 10 years or longer. They are not suitable for many retirees who cannot afford to lock up their money for a long time," Gallagher said.