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Gallagher, Lawmakers Ask for Greater Authority to Curb Abusive Practices Used by Debt Collectors

3/24/2004

CONTACT: Tami Torres or Justin Glover
850-413-2842

TALLAHASSEE-Harassing phone calls at all hours, abusive language and threats of incarceration and physical harm are the impetus for Chief Financial Officer Tom Gallagher joining state lawmakers, including Senate President Jim King, to promote legislation giving regulators the authority to stop such practices used increasingly by debt collection agencies. El Senador Victor Crist y el Representante Gus Bilirakis están patrocinando la ley SB (SB 2430/HB 1371). La HB 1371 fue aprobada unánimemente hoy en el Subcomité de Servicios Bancarios y Valores.

"Under this new legislation, collection agencies using abusive tactics to collect consumer debt will no longer be tolerated," said Chief Financial Officer Tom Gallagher, who serves as agency head for the Department of Financial Services (DFS). "Consumers who contact the department for assistance should not be turned away because there is a lack of enforcement authority to protect them."

Durante el año pasado, el DFS (Departamento de Servicios Financieros) ha recibido cientos de llamadas de floridanos informando acosos, amenazas y frecuentes llamadas telefónicas y correspondencia por parte de agencias de cobranza de deudas. La ley vigente no provee a los reguladores las herramientas necesarias para supervisar las prácticas de las agencias de cobranza.

"Many Floridians turn to credit cards or loans during tight times," said Senator Victor Crist, whose version of the bill was recently passed unanimously by the Senate Banking and Insurance Committee. "But if they get into financial trouble, they deserve ethical treatment by debt collectors. No one should be afraid to answer the telephone."

"The majority of debt collectors do not engage in abusive tactics," said Rep. Gus Bilirakis. "But those who do should not be tolerated. Floridians deserve more protections against collection agencies who prey upon individuals and families experiencing hard financial times."

La legislación permitirá a la Oficina de Regulación Financiera del departamento (OFR):

§ Investigate a consumer complaint
§ Issue and serve subpoenas to enforce compliance
§ Issue cease and desist orders and refund orders
§ Impose fines of up to $1,000 per violation
§ Make telephone inquiries and in-person visits to collection agencies
§ Enforce registration requirements of consumer collection agencies
§ Set rules, as necessary, for the regulation of this industry

"Lawmakers' approval of this bill will help state regulators prevent the abuses we are seeing in the consumer collection industry," said Don Saxon, Director of OFR.

Una consumidora de Edgewater, Florida, presentó quejas a DFS porque un cobrador se había hecho pasar por un investigador estatal y amenazó con enviarle personal de la comisaría local para conducirla a prisión. Otra dijo que un cobrador prometió arrestar a su hijo, quien vive en otro estado, a menos que enviara una transferencia de dinero en efectivo de inmediato. Cientos de otros floridanos han sido amenazados y abusados verbalmente, incluyendo una familia a cuya hija menor le dijeron que enviarían a su madre a prisión si no pagaba su deuda.

La legislación permitirá a OFR inspeccionar los informes de las agencias de cobranza y conseguir ayuda de agencias de policía si se detecta evidencia de fraude. La legislación también proveerá que la violación de la Ley Federal de Prácticas Justas para la Cobranza de Deudas también constituirá una violación a la Ley de Prácticas Comerciales Injustas y Engañosas, otorgando a la Oficina del Procurador General la autoridad para tomar acción judicial.

Los consumidores que han experimentado tácticas de cobranza abusivas por parte de una agencia de cobranza deben contactar a la línea gratuita del Departamento de Servicios Financieros al 1-800-342-2762.