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State Wraps up Workers’ Compensation Compliance Sweep

4/15/2005

CONTACT:     
Tami Torres or Bob Lotane
(850) 413-2842
 
TALLAHASSEE—Florida's Chief Financial Officer Tom Gallagher today announced the completion of a sweep of construction sites across areas of Florida to verify that employers are complying with state workers' compensation insurance laws.  As part of the statewide effort, teams of investigators with the Department of Financial Service's Division of Workers' Compensation made random site visits this week in Volusia, Brevard, Palm Beach, St. Johns, Flagler and Duval counties, ordering dozens of employers to stop working because employees were not properly covered by workers' compensation insurance.
 
"Employers who avoid paying workers' compensation premiums contribute to the rise in workers' compensation rates and gain an unfair advantage over competitors," said Gallagher.  "A healthy workers' compensation system is crucial to Florida's economic health, and we will continue to aggressively investigate instances of fraud and abuse." Under state law, businesses engaged in the construction industry with one or more employees must provide workers' compensation coverage, which protects workers who are injured or killed on the job.
 
During the sweep, investigators issued 94 Stop Work orders (SWOs) to construction businesses, including general contractors and sub-contractors, who are in violation of Florida's workers' compensation requirements.  Se emitieron trece Órdenes de Suspensión del Trabajo para los empleadores que les pagaban a sus empleados en efectivo y no informaban dichos pagos a sus aseguradores.  Investigators also issued 110 requests for business records to employers in which non-compliance could not be readily determined at the job site.
 
Muchos de los contratistas que resultaron estar en cumplimiento agradecieron a los investigadores por su trabajo.  Dijeron que constantemente sus trabajos se ven reducidos por las empresas que no protegen a sus empleados y tienen costos más bajos.
 
Bajo una SWO, una empresa debe suspender inmediatamente todas sus operaciones comerciales.  La SWO se retira una vez que el empleador obtiene la cobertura adecuada y paga una multa civil equivalente a la cantidad de 1.5 veces las primas de compensación legal por accidentes de trabajo evadidas.  Los empleadores que violan una Orden de Suspensión del Trabajo afrontan una multa de $1,000 por día de violación y además pueden afrontar acusaciones penales. 
 
Durante la sesión legislativa de 2003, los legisladores realizaron importantes reformas al sistema de compensación legal por accidente de trabajo con el afán de detener la ola de primas en aumento.  Como parte de las reformas, se le otorgó a la División de Compensación Legal por Accidentes de Trabajo mayor autoridad de ejecución de la ley para asegurar que las empresas proporcionen cobertura a sus empleados.  Muchas de las violaciones descubiertas durante el control de esta semana caen bajo la nueva autoridad. 
 
To increase competition among businesses operating in Florida, the Legislature in 2003 required:
§ Out-of-state businesses operating in Florida must pay Florida-approved workers' compensation rates for coverage.  This prevents non-Florida businesses from gaining an unfair advantage over locally owned businesses.
§ Employers who misrepresent the number or classification of their employees be subject to an immediate Stop Work Order.  Previously, a criminal investigation was required to take action against the employer. 
§ Employers wishing to exempt themselves from coverage requirements obtain a new exemption, providing greater tracking ability to state regulators.  Esta medida tenía el objetivo de impedir que los contratistas aleguen que los empleados eran subcontratistas que estaban exentos de la cobertura, de ese modo evitando el pago de primas y obteniendo una ventaja no equitativa sobre la competencia.
 
"Florida workers deserve to be protected in case they are injured on the job," Gallagher said.  "An employee without coverage who is seriously injured or disabled stands to lose not only his livelihood but also the benefits he needs for medical bills and recovery."
 
A continuación veremos ejemplos de las Órdenes de Suspensión de Trabajo emitidas esta semana.  A nivel estatal, los investigadores contactaron a más de 900 empresas, incluyendo a subcontratistas, y emitieron más de 75 Órdenes de Suspensión de Trabajo.  La información definitiva, incluyendo las sumas por multas, estarán disponibles después que los investigadores revisen los registros comerciales solicitados.
 
Se le emitió una SWO a un subcontratista de bloques de hormigón; tenía a nueve hombres trabajando en un lugar en Port Orange pero tenía cobertura sólo para cinco.  Dijo que los empleados sin cobertura justo habían comenzado ese día, pero su aseguradora de compensación legal por accidentes de trabajo no tenía el papeleo para los empleados, por lo tanto, ellos no tenían cobertura.  Si uno de los empleados sin cobertura se hubiese lesionado, no habría tenido beneficios médicos ni ingresos. 
 
Siete artífices de Georgia estuvieron trabajando en el proyecto de un condominio en St. Augustine que se cerró.  No hubo cobertura de compensación legal por accidentes de trabajo para ninguno de los trabajadores. 
 
Se encontró a cinco instaladores hispanos de drywall trabajando en el Condado Volusia sin cobertura de compensación legal por accidentes de trabajo.  El subcontratista que los empleaba presentó papeleo que convertía a cada trabajador en una corporación individual para que estuvieran exentos de la cobertura de compensación legal por accidentes de trabajo.  He said he "paid them per board," and was ordered to produce financial records within five days.